Knoedler Gallery och samlare avgör ärendet över falska Rothko

Ann Freedman, center, tidigare president för Knoedler & Co., lämnar domstolen på tisdag. Hon förväntades vittna, men fallet avgjordes.

En rättegång mot Knoedler & Co., ett en gång hyllat konstgalleri i New York som anklagats för att ha sålt en falsk Rothko-målning till ett par samlare för 8,3 miljoner dollar, slutade i en förlikning på onsdagen, precis när galleriets tidigare ägare och dess president förberedde sig för att vittna i Federal District Court på Manhattan.

Även om dess villkor inte avslöjades, löste avtalet alla anspråk från samlarna, Domenico och Eleanore De Sole, som hade begärt 25 miljoner dollar i skadestånd, och sa att det nedlagda galleriet och dess tidigare president, Ann Freedman, hade deltagit i en utpressningsplan för att sälja mer än 30 smidda verk som sägs vara av abstrakta expressionistiska mästare som Jackson Pollock och Willem de Kooning.

Bild



De tilltalade har länge hävdat att de blivit lurade av förfalskningarna, som också anammades av vissa konstexperter som äkta trots att de skapades av en nästan okänd kinesisk konstnär i ett garage i Queens.

The De Soles gjorde upp med Ms Freedman på söndagen och hennes advokat, Luke Nikas, sa då att hon skulle dyka upp den här veckan som vittne i målet mot Knoedler. Rättegången i det fallet stoppades abrupt på tisdagen på grund av vad domare Paul G. Gardephe beskrev för nämndemän som oväntade händelser precis innan galleristen Michael Hammer skulle vittna, och fru Freedman förväntades följa honom.

Jag tror att våra kunder är extremt nöjda med den här uppgörelsen, sa Gregory Clarick, en advokat för De Soles, på onsdagsmorgonen, efter att ha kommit från en konferens med andra advokater och domaren. Och de är också nöjda med att få fram sanningen och berätta sin historia.

Charles Schmerler, en advokat för Knoedler, kallade förlikningen rättvis, rimlig och bra och tillade: Vi är glada över att se att parterna kunde göra detta efter förlikningen med Ms. Freedman.

Rättegången, som varade i 12 dagar, innehöll en rad välkända konstforskare och curatorer, vilket gav ett ovanligt fönster in i de ofta ogenomskinliga processer genom vilka värdefulla verk, som alltmer behandlas som varor, autentiseras och säljs. Det fungerade också som en sorts finansiell obduktion för Knoedler, det äldsta galleriet i New York innan det stängdes 2011 efter 165 år i branschen. Stängningen kom precis före flera rättegångar om förfalskade verk av det slag som hade varit centrala för dess vinster i mer än ett decennium.

Konstexperter vittnade om att Freedman förvrängde sina åsikter om vissa verk. Två, inklusive Christopher Rothko, konstnärens son, sa att hon hade inkluderat deras namn utan tillstånd på en lista över experter som hade sett den falska Rothko som De Soles köpte. Men innan förfalskningarnas utbredda karaktär blev tydlig, godkände några experter de falska målningarna samtidigt som de fick hemliga konsultarvoden från Knoedler. Andra som förnekade autentisering av falska verk uttryckte ändå entusiasm för dem.

Alla förfalskningar som säljs på Knoedler skapades i Queens av Pei-Shen Qian och såldes sedan till galleriet av Glafira Rosales, en återförsäljare från Long Island. Mr. Qian, som har anklagats för brott för skapandet av de förfalskade verken, har flytt till Kina. Rosales erkände sig 2013 skyldig till flera brottsanklagelser men har ännu inte dömts. Rosales tidigare pojkvän, Jose Carlos Bergantiños Diaz, åtalades också. Han väntar på utlämning från Spanien.

Advokater för De Soles hävdade att Rosales redogörelse för verkens härkomst, som påstås ha kommit från familjen till en mystisk schweizisk samlare som endast identifierades som Mr. X, hade ändrats, vilket borde ha gjort Freedman misstänksam.

Samlare sa att Freedman också borde ha ifrågasatt målningarna, bland annat för att Rosales tillhandahöll dem till fyndpriser och sålde den falska Rothko, till exempel för 950 000 dollar. Knoedler sålde Rosales-verken för mycket mer. En redovisningsexpert som framträdde på uppdrag av De Soles vittnade om att galleriet hade sålt förfalskningarna för totalt cirka 70 miljoner dollar, vilket gav en nettoinkomst på 32,7 miljoner dollar för Knoedler och tillförde Freedman mer än 10 miljoner dollar i provision, utöver hennes lön.

Experten, Roger Siefert, vittnade om att ta bort inkomsterna från dessa försäljningar och utelämna inkomster från den eventuella försäljningen av Knoedler's Upper East Side townhouse innebar att galleriet skulle ha lidit en nettoförlust mellan 1994, när försäljningen av förfalskningarna började och 2011, då det stängde. Advokater för försvaret föreslog att om galleriet inte hade sålt de falska Rosales-målningarna skulle det ha sålt andra verk och kompenserat för eventuella underskott.

Även om 10 stämningar slutligen lämnades in mot Knoedler av samlare, har sex nu avgjorts. De Soles anspråk var det enda som gick till rättegång.

Efter att ha lämnat Knoedler 2009 öppnade Freedman ett nytt galleri, Freedman Art. Hon har fortsatt att sälja verk av Frank Stella, en målare och skulptör som hade en separatutställning på Knoedler 1998 och ställde ut flera nya mixed media-verk på Freedman Art 2012.