Återupptäcka en hjältinna från Chicagos arkitektur

Marion Mahonys rendering av ett hus av Frank Lloyd Wright.

Om kvinnor är underrepresenterade i arkitektyrket 2008, för ett sekel sedan var de knappt representerade alls.

Vilket gör att Marion Mahony, den första kvinnan att få en arkitekturlicens i Illinois, verkar desto mer anmärkningsvärd. År 1908 hade hon arbetat för Frank Lloyd Wright i ett decennium.

Mahony (uttalas MAH-nee) hade utvecklat en flytande återgivningsstil som delvis härrörde från japanska träblockstryck, med frodig vegetation som flödade i och runt planlösningar och höjder. Hennes mästerliga kompositioner fick också byggnaderna att framstå som oemotståndligt romantiska.



Mahonys teckningar, återgivna i bläck, utgjorde mycket av vad som kom att kallas Wasmuth Portfolio, ett kompendium av Wrights mönster publicerade i Tyskland 1910. Portföljen etablerade honom inte bara som USA:s regerande arkitektoniska geni utan påverkade också europeiska modernister som Mies van der Rohe och Le Corbusier.

Hon gjorde de teckningar som folk tänker på när de tänker på Frank Lloyd Wright, sa Debora Wood, som organiserade en show av Mahonys arbete vid Northwestern University 2005.

Om Mahony ?? ofta känd under hennes gifta namn, Marion Mahony Griffin ?? har förblivit relativt okänt, forskare hoppas kunna ändra på det som en del av en större process för att höja profilen för kvinnor i yrket i efterhand.

Fram till för några månader sedan var alla som längtade efter att läsa Mahonys memoarer, The Magic of America, tvungna att besöka Art Institute of Chicago eller New-York Historical Society, där Mahony, som inte kunde hitta en förläggare, deponerade kopior av manuskriptet hos henne döden 1961. Var och en består av 1 400 maskinskrivna sidor och nästan 700 illustrationer, vilket gör boken på en gång alltför svårhanterlig ?? och för dyrbar ?? för allmän distribution.

Men i augusti gjorde Art Institute en faksimil av manuskriptet tillgängligt på www.artic.edu/magicofamerica. Arbetet är nu lika lätt att navigera som en blogg, och det delar några av en bloggs egenskaper, inklusive entusiastisk uppmärksamhet på personliga klagomål.

Den bredare ansträngningen att ägna mer uppmärksamhet åt kvinnliga arkitekter har också fokuserat uppmärksamheten på Lilly Reich, som arbetade i Tyskland med Mies; Aino Aalto, som arbetade i Finland med sin man, Alvar; och på senare tid, Denise Scott Brown, Philadelphia-arkitekten som många säger blev lurad när hennes man och partner, Robert Venturi, tilldelades Pritzker-priset på egen hand 1991.

Bland Mahonys mästare finns Elizabeth Birmingham, docent i engelska vid North Dakota State University i Fargo. Detaljerna i Marions liv föll offer för den primära vetenskapliga ansträngningen att etablera och fixa kanonen för 'stora män' vars geni-personligheter, byggnader och texter skulle bli centrala i historien om arkitektur, skrev hon i en avhandling.

Ms. Birmingham påpekar att arkitekturhistoriker som erkänner Mahony har tenderat att fokusera på hennes relationer med män och på hennes fysiska utseende, ofta i föga smickrande termer. (Hon beskrevs ofta som hemtrevlig, även om Brendan Gill i Many Masks, hans biografi om Wright från 1987, kallade henne en mager, näbbig skönhet.)

Att Mahony tillbringade sina mest produktiva år i Australien, där hon och hennes man utformade en plan för den nya staden Canberra 1911, har också sänkt hennes profil i USA. Men australierna tar Mahony lika seriöst som vi tar Frank Lloyd Wright, sa David Van Zanten, professor i konsthistoria vid Northwestern University.

En av dessa australiensare, Christopher Vernon från University of Western Australia, har skrivit mycket om Mahonys talang som designer. Herr Van Zanten går så långt som att säga att Mahony, efter Wright och Louis Sullivan, var den tredje stora progressiva designern i Chicago från sekelskiftet.

Men när man avgör hennes bidrag till amerikansk arkitektur finns det ingen mer förvirrande figur än Mahony själv. 1911 gifte hon sig med Walter Burley Griffin, en fem år yngre arkitekt från Prairie School, och började ägna huvuddelen av sina ansträngningar för att främja sin karriär.

Det krävde både vackra renderingar och ?? någon gång hans talang ifrågasattes ?? självutplåning. Den självutplåningen kan också ha tjänat Wrights syften, som mer än de flesta arkitekter odlade bilden av det ensamma geniet; han erkände aldrig Mahonys bidrag och avfärdade henne och hennes man som imitatörer.

Ändå, sade Paul Kruty, en arkitekturhistoriker vid University of Illinois, Urbana-Champaign, det är allmänt accepterat att den renderingsstil genom vilken Frank Lloyd Wright blev känd var Marion Mahonys.

I sitt manuskript skildrar Mahony sig själv som oupplösligt sammansmält med sin man. Memoarerna är uppdelade i fyra sektioner, som var och en castar paret som förkämpar för en sak. The Emperial Battle beskriver Griffins slutprojekt, ett bibliotek för den indiska staden Lucknow; Federal Battle fokuserar på deras till stor del misslyckade försök att se Canberra byggas som de föreställde sig det; och The Civic Battle beskriver Castlecrag, ett planerat samhälle nära Sydney som paret designade.

Det sista avsnittet är The Individual Battle, som beskriver parets kamp i det amerikanska samhället. Mahony rasar mot klassstruktur, imperialism, miljöförstöring och förstås Wright, som hon aldrig namnger utan hänvisar till som ett cancersår som härstammar väldigt lite men tillbringade större delen av sin tid med att hävda allt och svepa allt.

Marion Lucy Mahony föddes i Chicago 1871 och växte upp i närliggande Winnetka, dit hennes familj flyttade efter den stora branden i Chicago. Hon blev fascinerad av landskapet när området kring hennes familjs hem ristades upp i förorter.

Hon fick sin arkitekturutbildning vid Massachusetts Institute of Technology. Tillbaka i Chicago gick hon för att arbeta för sin kusin Dwight Perkins i en studio designad av Perkins och delad av flera arkitekter, inklusive Wright. 1895 blev Mahony Wrights första anställd.

Barry Byrne, som kom för att arbeta i studion 1902, påminde sig i flera artiklar efter Wrights död om de informella designtävlingarna bland den arkitektens anställda. Han mindes att Mahony vann de flesta av dem och att Wright sparade bort sina teckningar för framtida bruk, och tukade alla som kallade dem Miss Mahonys mönster.

1909 lämnade Wright sin fru för en klients fru, Mamah Borthwick Cheney, med vilken han flydde till Europa. Mahony arbetade med flera andra Wright-anställda för att slutföra företagets uppdrag, men fokuserade snart sin uppmärksamhet på sin blivande make, som hon hade träffat i Wrights studio.

Ungefär när de gifte sig, 1911, övertalade Mahony Griffin att delta i tävlingen för att designa Canberra, och hon skapade 14 enorma presentationsteckningar i bläck på satin där det karga australiensiska landskapet till synes omfamnade hennes mans byggnader. Ritningarna, som verkade fånga essensen av Australien ?? en plats hon aldrig hade varit ?? var avgörande för domarnas val av Griffin.

De flyttade till Australien 1914. Endast små delar av planen för Canberra verkställdes, men Griffins vann hyllning för flera andra byggnader där. Mahony blev också känd för sina förtjusande målningar av lokal flora, av vilka många publicerades 2005 i Marion Mahony Griffin: Drawing the Form of Nature.

1936 gick hon med sin man i Lucknow, där han designade ett universitetsbibliotek. Efter att han dog där 1937 återvände hon till Australien, ordnade sina affärer och flyttade hem till Chicago.

Trots att hon levde ytterligare 24 år tog hon på sig få uppdrag och gjorde praktiskt taget ingenting för att förbättra sitt rykte. En gång hon talade till Illinois Society of Architects, nämnde hon inget om sitt arbete, utan föreläste i stället för publiken om antroposofi, en filosofi om andlig kunskap utvecklad av Rudolf Steiner.

I USA har ett fåtal verk som enbart tillskrivits Mahony överlevt, inklusive en väggmålning i George B. Armstrong elementary school i Chicago, och flera privata hem i Decatur, Illinois (Decatur-husen är föremål för en ny bok, Marion Mahony och Millikin Place: Creating a Prairie School Masterpiece, publicerad av Walter Burley Griffin Society of America som en del av dess fortsatta ansträngningar att bedöma hennes bidrag.)

Det råder ingen tvekan om att Wright skulle ha varit en viktig arkitekt med eller utan Mahony. Det är svårare att säga hur Walter Burley Griffin skulle ha tagits emot utan sin fru.

Ännu svårare är det att veta hur Mahony skulle ha klarat sig utan någon av dem.