Shadow Journey to the East on Rawhide Wings

Långt före filmens uppfinning utvecklade kineserna en anmärkningsvärd konstform av rörliga bilder. Skuggdockor, gjorda av genomborrat och präglat råskinn och manipulerade med pinnar bakom en upplyst skärm av genomskinligt tyg, underhöll både kejsare och lantbrukare. Tillsammans med musik väckte skuggteater lycka till vid bröllop och bjöd på välkommen distraktion vid begravningar.

En underhållande ny utställning på China Institute, Enchanted Stories: Chinese Shadow Theatre i Shaanxi, utforskar denna rika folkkonsttradition, som har sitt ursprung i Shaanxi-provinsen (i det norra centrala området av landet känt som den kinesiska civilisationens vagga). Västerländska tittare kanske inte är bekanta med de traditionella berättelserna eller karaktärerna i skuggdockor, men alla som har sett de klippta siluetterna av Kara Walker kommer att få idén.

De 90 figurerna och skärmarna som visas härstammar främst från den sena Qingdynastin (1644-1911). De är grupperade i statiska displayer, men det är lätt att föreställa dem som delar av ett flimrande skådespel.



Enligt showens katalog beskriver konkurrerande myter ursprunget till skuggdockor. En populär legend säger att formen skapades för att trösta kejsaren Wu av Han (156-87 f.Kr.) efter hans vackra unga frus död. Gardiner och ljus användes för att skapa en rörlig skugga i hennes bild, men den otillgängliga likheten förstärkte bara kejsarens sorg.

Kinesiska skuggdockor tillverkas, i en arbetskrävande process, av koskinn som är snidade, färgade, stryks och handsydda. Eftersom råhuden inte är helt ogenomskinlig, ger ljus som skiner genom dockorna dem en slående målat glas-effekt. På China Institute visas några dockor bakom upplysta scrims, och andra är fästa på baksidan av montrar (förmodligen för att möjliggöra en närmare inspektion av det skickliga läderarbetet).

Huvuden och kroppar kan blandas och matchas för att skapa olika karaktärer. Trupper reste vanligtvis med en resväska full av dockkomponenter som kunde konfigureras för flera pjäser.

En särskilt intressant del av showen tar upp vanliga karaktärstyper. En figur som beskrivs som en rik och livlig hona bär taggliknande huvudprydnader och en klänning täckt med snöflingor och pioner. A Cruel Female, med svarta kläder och djupa pannveck, överensstämmer med den komiska standardrollen som den onda styvmodern. Lutningen av en marionetts ögonbryn kan vara en ledtråd till dess läggning: platta ögonbryn, till exempel, indikerar milda lärda, medan ögonbryn med en vertikal lutning tyder på krigiska hanar.

De rikaste detaljerna är reserverade för dockor som representerar gudar. En figur av marskalk Yin, tidens gud, har tre huvuden av flammande rött hår och bär inte mindre än fem tillbehör, inklusive en himmelsmätande linjal och en himmelskakande sigill. En sorts himmelsk entreprenör, den här guden håller koll på byggandet av palats och hus från sin herrgård i himlen.

Djur, som visas i en annan iögonfallande visning, har också viktiga roller i kinesiska skuggspel, ofta som andar som förändrar formen. I pjäsen Journey to the West, till exempel, förvandlas karaktären Monkey till en vattenorm och sedan en färgstark fågel. Ormen, som är avbildad med sex ögon och fyra vingar, är ingen vanlig orm. Andra mytiska bestar inkluderar ett himmelskt flygande lejon med bukögon och en magnifik elddrake.

Den snabba och dramatiska förvandlingen av karaktärer i skuggdockor möjliggörs av de rumsliga och optiska illusioner som skapas av den upplysta skärmen. (När en marionett drar sig tillbaka från skärmen blir dess skugga större och mindre tydlig.) Skådespelare använder också en mängd olika specialeffekter: skapar dimma genom att blåsa tobaksrök genom en tunn pipa, eller eld genom att spraya och tända kolofonium samtidigt.

Vissa av dessa effekter kan ses på en liten videoskärm som spelar upp scener från två uppspelningar. Räckvidden och känsligheten i rörelsen är häpnadsväckande. I romansen Visiting the Garden stryker en docka ömt en annans ansikte. I den historiskt-militära återuppförandet av Three Heroes Fighting With Lubu röker dockor pipor, öppnar paraplyer och duellerar med svärd.

Skuggteatertrupper kan välja sin repertoar bland mer än 500 pjäser, som ofta är nära besläktade med litteratur och kinesiska operor. Bland de representerade i utställningen finns Journey to the West, anpassad från en roman från Mingdynastin om munken Xuan Zangs pilgrimsfärd till Indien, och Madam White Snake, baserad på en gammal legend om en viljestark kvinna som kämpar mot onda munkar medan hon är gravid.

En populär genre består av helvetescenarier. En hel vägg i utställningen är ägnad åt en pjäs som heter The Twice-Visited Netherworld, ett slags Dantes inferno där en forskare får en speciell rundtur i de plågsamma gula källorna som beskrivs i kinesisk folkreligion. En häpnadsväckande levande scenografi visar en skelettfigur som kokas i olja (straffet för utpressning och förtal); i en annan försmäktar genomborrade och blodiga kroppar på Knife Mountain (hem för dem som har dödat människor eller djur). Som legenden om kejsar Wu av Han antyder, har skuggteater alltid haft en kraftfull koppling till livet efter detta.

När Kina moderniseras i rasande fart och betonar den fabriksliknande produktionen av samtida konstnärer, är traditionen med Shaanxi skuggteater på väg att avta. Denna utställning är ett utmärkt argument för dess fortsatta överlevnad.