En akvarellist som vände sin hand till oljor av heroisk syn

Sök igenom amerikansk konsts historia och du kommer att upptäcka få akvareller vackrare än Charles Demuths. Genom att kombinera krävande botanisk observation och löst kubistisk abstraktion, har hans akvareller av blommor, frukt och grönsaker en magisk livlighet och en nästan chockerande sinnlighet.

Akvareller var lätta för Demuth, (1883-1935), och det skadade inte att samlare lätt snappade upp dem. Men på hans tid ansågs akvareller vara en mindre konstform; om han skulle göra sina avtryck som en modern konstnär, trodde han, måste han göra något svårare ?? något större, djärvare och i oljefärg.

Så på 1920-talet började Demuth måla oljor, och 1927, när han var i 40-årsåldern, inledde han vad som visade sig vara hans sista kampanj: en serie av sju panelmålningar som föreställde fabriksbyggnader i hans hemstad, Lancaster, Pa..



Sex av dessa målningar är framhävda i Chimneys and Towers: Charles Demuths Late Paintings of Lancaster, en vacker, stramt fokuserad utställning på Whitney Museum of American Art. De är inte lika underbara som hans blommiga akvareller ?? några av dessa är också i showen ?? men oljorna har en gripande lyster.

Utställningen arrangerades av konsthistorikern Betsy Fahlman för Amon Carter Museum i Fort Worth, där den visades förra sommaren.

Bild

Även om Lancaster-målningarna inte är stora med dagens standarder ?? den största mäter 2 ½ fot med 3 fot ?? de projicerar en monumental skala och en heroisk vision. I varje är sikten uppåt. Stora tegelbyggnader från 1800-talet, skyhöga cylindriska skorstenar, raketliknande vattentorn och en gigantisk spannmålssilo av betong mot blå eller grå himmel.

Arbetande i en stil som kom att kallas precisionism, målade Demuth med blyertslinjer som han hade snittat in i fiberboardpaneler. Förutom att definiera objekt i en komposition skär linjerna diagonalt genom bilderna som ljusstrålar, vilket skapar facetterade kristallina mönster som förstärks av skiftningar i färg och skuggning. Spänningen mellan arkitektonisk soliditet och kubistisk sprickbildning i dessa verk skapar en futuristisk dynamik, medan en närmare granskning avslöjar deras överdådiga, satiniga ytor.

Bortsett från tillfällig passage av gult, är de viktigaste färgerna som används rött, vitt och blått. Med tanke på att en målning heter And the Home of the Brave och att en annan hämtar sin titel, Trots allt, från en dikt av Walt Whitman, kan serien ses som en slags hymn till USA. Det var en tid då amerikanska modernister omfamnade inhemska teman och firade amerikanska landvinningar inom industri och ingenjörskonst.

Idag verkar Demuths industriella romantik mer pittoresk än inspirerande. Men andra, mindre uppenbara känslor bidrar till seriens aura.

Under åren Demuth arbetat på Lancaster målningar, led han av diabetes ?? så allvarligt att han under långa perioder inte kunde måla. Insulin började användas 1922 som ett botemedel mot denna sjukdom, och Demuth var bland den första vågen av patienter som behandlades med det nya läkemedlet. (I sin uppsats i showens katalog avslöjar Ms. Fahlman att Dr. Albert C. Barnes, konstsamlaren som skapade Barnes Foundation utanför Philadelphia, var avgörande för att hjälpa Demuth att få den bästa medicinska vård.)

Men insulin räckte inte för att rädda Demuth. Han avslutade After All, den sista målningen i serien, 1933, och han dog två år senare vid 51. Att känna till omständigheterna under vilka Lancaster-målningarna gjordes ger deras heroiska bildspråk en skarpt personlig karaktär.

Bild

Kreditera...AMON CARTER MUSEUM

Det finns också bakhistorien om Demuths liv som homosexuell man i bohemiska New York, där han tillbringade mycket tid utan att någonsin permanent lämna barndomshemmet i Lancaster som han delade med sin mamma.

Bland Demuths mest förtjusande verk finns smidiga, tecknade akvareller som skildrar män tillsammans i sexuellt laddade situationer. Två jämförelsevis anständiga exempel ingår i Whitney-showen, hängda i ett separat rum tillsammans med några blomakvareller, en akvarell av cirkustrapetsartister i aktion och ett hjärtskärande fotografiskt porträtt av en utmärglad Demuth av hans New York-handlare, Alfred Stieglitz. Som konfigurerad av Whitneys kuratorassistent Sasha Nicholas avslöjar det lilla rummet en öm, personlig sida av Demuth som förblir dold bland de jämförelsevis opersonliga fabrikslandskapen i det främre rummet.

I sin essä spekulerar Fahlman att trots de mer liberala sexuella attityder som rådde bland amerikanska avantgardekonstnärer, kan Demuth ha känt sig marginaliserad av den huvudsakligen heterosexuella konstvärlden. Om den stämmer, kastar den tolkningen Lancaster-målningarna i ett annat spännande ljus.

Du kan läsa serien som Demuths försök att stänga av varje stigma av kvinnlighet som kan ha följt hans karriär som akvarellist och blomsterspecialist. Visst representerar Lancaster-målningarna en ambition som hans kritiker vid den tiden med fördel skulle ha betraktat som mer viril.

Efter att ha hyst den föreställningen, omprövar du dessa omisskännligt falliska vattentorn och skorstenar. Vad tänkte Demuth på? Marcel Duchamp var hans gode vän; Freuds idéer om de möjliga betydelserna av livlösa föremål låg i luften. Kan Demuth ha varit omedveten om hur brådskande det är i hans bilder?

Jag gillar att tro att han hade lite roligt med förväntningarna på sin dag, att han sa till sig själv: De vill ha manliga målningar. Jag ska ge dem manliga målningar! Vad han inte kunde låta bli att göra var att göra dem vackra.